Amon Amarth – Berserker

Amon Amarth – Berserker

2019 – full-length – Metal Blade Records

VOTO: 6,5 – recensore: Mr. Folk

Formazione: Johan Hegg: voce – Olavi Mikkonen: chitarra – Johan Söderberg: chitarra – Ted Lundstrom: basso – Jocke Wallgren: batteria

Tracklist: 1. Fafner’s Gold – 2. Crack The Sky – 3. Mjölner, Hammer Of Thor – 4. Shield Wall – 5. Valkyria – 6. Raven’s Flight – 7. Ironside – 8. The Berserker At Stamford Bridge – 9. When Once Again We Can Set Our Sails – 10. Skoll And Hati – 11. Wings Of Eagles – 12. Into The Dark

Quando si parla degli Amon Amarth si ha a che fare con la storia e i sentimenti, almeno per quel che mi riguarda. Era il lontano 1998 e un giovane appassionato di musica pesante scopre su Metal Shock, rivista cartacea all’epoca molto importante, un disco che gli cambierà la vita. In realtà si innamora della copertina, così prepotente e misteriosa, e di quello che, secondo il recensore, conteneva l’album: death metal con testi legati ai vichinghi. Quel disco è Once Sent From The Golden Hall, debutto degli Amon Amarth. La band svedese è quindi responsabile dell’avvicinamento al mondo scandinavo e vichingo del vostro Mister Folk, mica un merito da poco! Ma è anche vero che da quello strepitoso debutto sono passati ben ventuno anni e Johan Hegg e soci, da band che si esibiva in apertura a un tour che toccava l’Italia nello storico e indimenticato Babylonia di Biella, sono arrivati a calcare i maggiori festival europei come headliner in un’ascesa che forse nemmeno il più ottimista dei critici musicali avrebbe potuto immaginare.

L’undicesimo lavoro in studio della formazione svedese è senza ombra di dubbio il punto più basso nella carriera dei cinque vichinghi. Berserker è un album stanco, poco ispirato, pieno di filler (canzoni riempitive) e con pochi, pochissimi spunti vincenti. Eppure non è un disco brutto, né particolarmente noioso, ma ci vuol poco a paragonare i picchi della “seconda fase” degli Amon Amarth, ovvero Twilight Of The Thuner God e With Oden On Our Side, a Berseker e rendersi conto della pochezza di questa release. Tra riff scontati, canzoni prive di mordente e una pulizia del suono che quasi riesce a dar fastidio (!?), Berserker non è  comunque un brutto disco. Mikkonen e Söderberg sono troppo esperti per non tirar fuori dal cilindro quella manciata di brani che tra uno sbadiglio e l’altro ti entrano dentro fin dal primo ascolto e si viene assaliti dalla voglia di fare headbanging per tutto il tempo.

L’opener Fafner’s Gold è l’emblema di quello che è Berserker: prevedibile, ruffiano, tutto sommato godibile ma presto dimenticabile. Shield Wall ha una verve minacciosa e oscura che piace, così come il basso solitario (e lavoro di chitarra che segue) di Valkyria e non è male nemmeno il “lento” The Berserker At Stamford Bridge. Se c’è una canzone davvero ben fatta, quella è Ironside: quattro minuti e mezzo di death metal carico d’energia, ritmiche potenti e un break che ha motivo di esistere: un ascolto che fa male al cuore perché vuol dire che gli Amon Amarth, se solo lo vogliono, riescono ancora a spaccare i culi alla gente.

Berserker è troppo lungo (cinquantasette minuti) per quel che ha da dire, con tutte le caratteristiche che già sono state menzionate che non fanno bene all’ascolto, dall’inizio alla fine a dir poco prevedibile. Nonostante ciò in alcuni passaggi è anche piacevole, ma da un gruppo come gli Amon Amarth questo è davvero troppo poco. Senza scomodare pesanti paragoni, anche il discreto Surtur Rising vicino a Berserker fa un figurone. Che la band capitanata dal gigantesco Hegg abbia realmente finito la benzina? Continueranno gli Amon Amarth a proporre dischi mosci come questo, o c’è ancora speranza?

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Amon Amarth – The Crusher

Amon Amarth – The Crusher

2001 – full-length – Metal Blade Records

VOTO: 8,5 – Recensore: Mr. Folk

Formazione: Johan Hegg: voce – Olavi Mikkonen: chitarra – Johan Söderberg: chitarra – Ted Lundström: basso – Fredrik Andersson: batteria 

Tracklist: 1. Bastards Of A Lying Breed – 2. Masters Of War – 3. The Sound Of Eight Hooves – 4. Risen From The Sea (2000) – 5. As Long As The Raven Flies – 6. A Fury Divine – 7. Annihilation Of Hammerfest – 8. The Fall Through Ginnungagap – 9. Releasing Surtur’s Fire – 10. Eyes Of Horror (Possessed cover, bonus track)
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Gli Amon Amarth tornano sul mercato dopo quasi due anni dal precedente album The Avenger, e lo fanno con un disco che in parte prende le distanze da cosa prodotto nei primi due capitoli della loro discografia. Se per Once Sent From The Golden Hall e The Avenger si poteva infatti parlare di viking metal, a mio parere sempre con molta generosità, con The Crusher i cinque musicisti di Stoccolma iniziano un percorso di melodicizzazione del sound, apportando alla loro musica riff e melodie più vicini stilisticamente al death metal che non al viking. La questione “genere musicale” ha sempre diviso e creato confusione, ma credo che conti ben poco quando si ha a che fare con un disco di questa imponenza.

Registrato nel novembre 2000 presso i gloriosi Abyss Studios, mixato da Peter Tägtren e prodotto dalla band stessa, The Crusher rivela un nuovo modo di suonare per i vichinghi svedesi, più brutale e meno sporco rispetto al recente passato, più “ricercato” ma al contempo maggiormente diretto. In realtà il terzo capitolo della saga Amon Amarth suona maledettamente personale, la naturale evoluzione di un sound di battaglia, fiero e prorompente.

Bastards Of A Lying Breed squarcia in due l’aria grazie al suono delle chitarre, affilate e graffianti come non mai: la batteria di Fredrik Andersson martella le carni, mentre i riff di Olavi Mikkonen e Johan Söderberg fanno a brandelli quel poco che di intatto rimane a terra, il tutto sotto lo scontroso growl del berserker Johan Hegg. Nel caos della composizione si nota però un certa ricerca della melodia, in una chiave sconosciuta nei precedenti dischi. Lo stacco melodico verso il finale della canzone ne è la prova, anche se ben presto la doppia cassa e l’armonizzazione di chitarra lasciano l’ascoltatore dinanzi uno scenario desolato, un quadro di morte e dolore di un campo di battaglia. Masters Of War è un inno all’odio, al disprezzo verso il cristianesimo. L’anticristianesimo è un tema spesso trattato dagli Amon Amarth, ma mai così forte e diretto come in questo album:

Masters Of War, torment every soul
Rape every whore that carries the cross

Le chitarre producono riff di qualità, mentre la sezione ritmica prende possesso del palcoscenico, riuscendo a rendere particolarmente ritmata una canzone che altrimenti avrebbe rischiato – testo a parte – di rimanere nell’ombra. La seguente The Sound Of Eight Hooves è probabilmente il brano che sintetizza al meglio il sound del gruppo che si fregia della versione in Sindarin (lingua della stirpe elfica dei Sindar) del tolkieniano Monte Fato. Alla matrice viking delle chitarre si contrappongono i ritmi dettati dalla belva umana che siede dietro al drum kit, maggiormente orientati verso lidi svedesi primi anni ’90. La bravura del gruppo è nel saper amalgamare le due cose, creando un sound unico e perfettamente riconoscibile fin dal primo ascolto. Segue la feroce Risen From The Sea (2000), nuova registrazione della vecchia omonima canzone presente nel primo demo del gruppo, Thor Arise dell’anno 1993. Lo stile verte in maniera decisa verso il sound di fine anni ’90, risultando, a tratti, primordiale, feroce e a dir poco irresistibile. Di mid tempo si parla per As Long As The Raven Flies, brano più breve del disco con i suoi quattro minuti di durata. I giri di chitarra sono meno incisivi rispetto il solito, la batteria allenta un pochino la presa e quel che viene fuori dà modo all’ascoltatore di respirare. Pochi istanti e l’aggressività di A Fury Divine riporta tutto nel caos, quel caos ordinato che gli Amon Amarth sanno creare come nessun altro nella scena. La doppia cassa di Andersson è la base di partenza per la razzia di Hegg e compagni di spada, il basso di Ted Lundström il silenzioso guarda spalle, mentre i due chitarristi e il biondo singer devastano senza pietà gli innocenti colli dei malcapitati. D’ora in avanti The Crusher prenderà nuovamente il sentiero tracciato dai primi due lavori, presentando Annihilation Of A Hammerfest, The Fall Through Ginnungagap e la conclusiva Releasing Surtur’s Fire, canzoni che si rifanno a livello lirico alla mitologia norrena e musicalmente alle atmosfere vichinghe, soprattutto per quel che riguarda il lavoro dei chitarristi. Alla ritmata e coinvolgente Annihilation Of A Hammerfest si contrappone l’evocativa The Fall Through Ginnungagap, dove l’atmosfera prodotta dagli strumenti si fa malinconica e decadente, mentre Johan Hegg urla del vuoto che precede la creazione del mondo. Chiude questo potentissimo lavoro Releasing Surtur’s Fire, dove la musica e il testo vanno a braccetto, furia musicale da sottofondo a furia lirica. La canzone altro non è che una classica composizione degli Amon Amarth, ovvero una potente miscela di forza bruta e inaspettata melodia. Come bonus track è presente la cover dei Possessed Eyes Of Horror, registrata nei meno nobili Das Boot Studios – la qualità audio è nettamente inferiore rispetto a The Crusher -, canzone poi finita nel tribute album Seven Gates Of Horror del 2004 a firma Karmageddon Media, disco che vede la partecipazione anche di gruppi quali Absu, Vader, Sinister e Cannibal Corpse.

I testi, come anticipato, sono fortemente anticristiani e trattano della ribellione pagana all’avanzare della “nuova” religione, fino alla vittoria della tradizione nordica nelle ultime tre tracce: dalla rabbia di Masters Of War si passa a The Sound Of Eigth Hooves, dove si narra di un predicatore in fuga inseguito da cani e persone, per finire poi, insieme ad altri tre cristiani, appeso ad una vecchia quercia; la furia anticristiana – decisa ma mai offensiva – prosegue fino alla pesante A Fury Divine, dove si racconta la morte a testa alta di un pagano:

LIES! Spread by preaching men
I’m on trial for being who I am
And praising the Gods of my native land (…)
The proud man stood firm, he refused to kneel
Tehn fury in him was divine
Now he is dead, his fate has been sealed
He’s brought to Golden Hall up high

Le ultime tre canzoni sono invece incentrate sulle divinità nordiche, in particolare Releasing Surtur’s Fire tratta del Gigante del Fuoco Surtur e della genesi del Ragnarok:

He’s riding down ‘cross a field but nothing is the same
This place he knew as Hammerfest
When the old Gods reigned
The army of demons rides
By his side with weapons drawn
Today is the day
When Ragnarok will be spawned

mentre in Annihilation Of A Hammerfest è presente una struggente promessa vichinga: 

Allvise Ygg, Maktige Harjafader
Guda av Asars och vaners att
Hor mina ord, nar som jag svar
Att om tusen vintrar ater ta var ratt?

(tr.: Onniscente Terribile, possente Padre della Devastazione – Dei della stirpe degli Asi e dei Vani – Ascoltate la mia parola, ora mentre guiro – Che in mille inverni rivendicheremo il nostro diritto)

Si può parlare, quindi, di The Crusher come una sorta di concept album in termini temporali: la rabbiosa reazione delle popolazioni del nord al proliferare del cristianesimo, la cacciata dei religiosi per la finale vittoria del pantheon nordico.

The Crusher è il degno successore di Once Sent From The Golden Hall e di The Avenger, lavoro che si apre verso dinamiche e sonorità che con il tempo diventeranno predominanti. Un album che segna la crescita artistica degli Amon Amarth e che rimane tutt’oggi uno dei migliori lavori del combo svedese.

NB – recensione rivista e aggiornata rispetto alla versione originariamente pubblicata per il sito Metallized.